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Científicos han encontrado evidencia de una misteriosa ‘población fantasma’ de humanos antiguos que vivieron en África hace aproximadamente medio millón de años y cuyos genes viven en quienes somos hoy en día.

El descubrimiento sugiere que los primeros humanos que vivían en la región, se cruzaban con esta especie desconocida a tal punto que dejó una huella en las poblaciones modernas, proporcionando una idea de un área poco entendida de la historia humana.

A diferencia de hoy, el mundo alguna vez fue el hogar de muchas especies o subespecies humanas relacionadas. Y cuando se toparon, el apareamiento no estaba fuera de discusión.

Como resultado, los europeos modernos portan un puñado de genes neandertales, mientras que los australianos, polinesios y melanesios indígenas portan genes de los neandertales, otro grupo de humanos arcaicos.

Arun Durvasula y SriramSankararaman obtuvieron 405 genomas de cuatro poblaciones de África occidental y utilizaron técnicas estadísticas para determinar si era probable que se produjera una afluencia de genes del entrecruzamiento en el pasado distante. El análisis sugirió que tenía en todos los casos.

Los científicos buscaron en los genomas africanos trozos de ADN que se veían diferentes a los genes humanos modernos. Esto les permitió sacar secuencias que probablemente provenían de un pariente antiguo.

Al comparar estos con genes de neandertales y denisovanos, concluyeron que el ADN tenía que provenir de un grupo desconocido de humanos arcaicos, informó The New York Times.

«Parecen haber tenido un impacto bastante sustancial en los genomas de los individuos actuales que estudiamos», dijo Sankararaman.

Agregó:»Representan entre el 2% y el 19% de su ascendencia genética». Las cuatro poblaciones estudiadas provenían de tres países: dos de Nigeria y uno de Sierra Leona y Gambia.

Estudios recientes han demostrado que, aunque los africanos occidentales modernos no tienen ascendencia neandertal o denisovana, puede pudo existir introgresión de otros antiguos homínidos en su pasado.

Ahora, al comparar los genomas de africanos occidentales encontraron diferencias que podrían explicarse mejor por la introgresión de un homínido desconocido cuyos antepasados ​​se separaron del árbol genealógico humano antes de los neandertales.

Los hallazgos están lejos de ser definitivos, pero según las mejores estimaciones de los científicos, la población de fantasmas se separó de los antepasados ​​de los neandertales y los humanos modernos entre 360 mil y 1 millón de años atrás.

El grupo de quizás 20 mil individuos se crió con los antepasados ​​de los africanos occidentales modernos en algún momento de los últimos 124 mil años.

Pero otras explicaciones son posibles, dijo Sankararaman. Puede haber existido múltiples olas de apareamiento durante muchos miles de años. O varias poblaciones diferentes de parientes humanos arcaicos hasta ahora desconocidos.

Los científicos tienen como objetivo analizar a las personas en África en busca de signos de linajes fantasmas. «Estamos comenzando a comprender algunas de las complejidades de la historia humana, pero la verdadera imagen es casi aún más complicada», dijo Sankararaman.

Finalmente, los investigadores detallaron sus hallazgos en la revista Science Advances.

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